domingo, 5 de diciembre de 2021

La nueva y más ecológica energía nuclear

El proyecto TMSR-LF1 de China quiere ver si las centrales nucleares basadas en el torio son factibles y pueden comenzar a construirse pronto.


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En plena crisis energética, en China andan buscando la forma de fomentar la energía nuclear reduciendo sus aspectos más negativos como son los costes iniciales, los residuos y la seguridad. Para ello están investigando un nuevo tipo de central nuclear que emplearía uranio enriquecido proveniente del Torio, recurso del que tienen grandes reservas.

Así está la energía nuclear en la actualidad

Como me imagino que ya sabrás, la energía nuclear que empleamos actualmente emplea la fisión nuclear de átomos de uranio para producir energía. Esta técnica lo que hace es bombardear con neutrones los átomos del uranio enriquecido para que se dividan, produzca calor y este genere electricidad al mover unas turbinas.

Este tipo de energía es bastante segura, aunque tenemos en la cabeza accidentes como los de Chernóbil o Fukushima, especialmente el primero. A pesar de estos dos casos, la seguridad no es su mayor problema, siendo el de los residuos que genera el mayor quebradero de cabeza.

El problema de los residuos es que se tienen que almacenar en lugares seguros durante mucho tiempo, de entre 30 y 300 años, dependiendo del tipo de residuo. Estos residuos son altamente contaminantes y radiactivos, por lo que no se pueden guardar en cualquier almacén y la construcción de cementerios nucleares crea muchos conflictos sociales, aunque la tecnología actual ofrece una seguridad absoluta y los cementerios nucleares, como se denominan estos almacenes, se construyen a una profundidad y con una serie de construcciones que no afectan a la superficie.

A pesar de estos problemas, y que construir una central nuclear es bastante caro, la energía nuclear se considera como una de las energías más rentables y de futuro que tenemos en la actualidad, especialmente porque no emiten CO2 y si quitamos el tema de los residuos, se puede considerar como una energía limpia. Eso sí, su uso ahora mismo divide a los países, siendo China, Estados Unidos y Francia los que más apuestan por ella en lugar de las centrales de gas o carbón.

La nueva energía nuclear de torio

Ahora llegamos a lo que me ha motivado a escribir este artículo, la nueva central nuclear de torio que han construido en China. Hay que decir que de momento es un proyecto para ver su viabilidad y que de ser factible no veremos su uso hasta dentro de 10-30 años.

La idea básicamente consiste en usar torio en lugar de uranio para alimentar las centrales nucleares y crear energía. Lo malo es que esta nueva técnica necesita de modificar o crear nuevas instalaciones compatibles ya que no funciona exactamente como lo hacemos hasta ahora.

A grandes rasgos, la nueva planta nuclear de torio lo que va a hacer es convertir ese recurso en uranio enriquecido y emplear la técnica de fisión como se hace hasta ahora. La diferencia es que este Uranio creado a partir del torio no necesita de agua para contener el núcleo y emplea sales de fluoruro de litio y berilio a muy baja presión para contener la radiación, pudiendo funcionar a una presión atmosférica normal. Todo esto se traduce en que el reactor nuclear puede ser más pequeño, no necesita de un río o similar para construirse y es mucho más seguro frente a accidente o filtraciones que las centrales actuales.

Además, el torio es una recurso natural mucho más abundante que el uranio y su extracción es mucho más sencilla, lo que abarataría los costes de producción. Esta parte es la que más le interesa a China, ya que es uno de los países con mayores reservas de este recurso del planeta.

Otro punto a favor de esta tecnología es que los residuos radiactivos tardan mucho menos en descomponerse y crea menos, ya que el torio es mucho más eficiente que los que se utiliza actualmente y aprovecha casi el 100% del mismo.

Es decir, las nuevas centrales nucleares de torio son más seguras, pueden construirse en cualquier lugar al no necesitar una gran cantidad de agua, es más barata y producen menos residuos contaminantes. Parece una utopía, pero eso es precisamente lo que han empezado a probar en China este mismo septiembre en la provincia de Gansu, en el desierto del Gobi.

Este nuevo plan tiene la intención de que en 2030 pueda crearse la primera central nuclear que que abastezca a una urbe importante y forme parte del plan 0 emisiones en 2050 que tiene el país asiático en marcha. Ahora solo queda ver si el proyecto TMSR-LF1 tiene éxito y podemos ver como el resto de países comienzan a implementar esta nueva forma de obtener energía de cara a reducir las emisiones sin provocar la crisis energética que estamos comenzando a experimentar actualmente.  

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